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À propos du « Dictionnaire des gens de couleur dans la France moderne » (dir. Erick Noël)

Présentation par Julie Duprat, élève archiviste paléographe en quatrième année,  dont la thèse d’École est intitulée « Présences noires à Bordeaux : passage et intégration des gens de couleur à la fin du XVIIIe siècle », contributrice du volume.


Le dernier tome du Dictionnaire des gens de couleur dans la France moderne vient de paraître aux éditions Droz. Après un premier volume consacré à Paris et son bassin1 et un deuxième dédié à Nantes et à la Bretagne2, cet ultime volume s’attaque à un espace géographie souvent délaissé dans l’étude des populations noires en France, le Midi (cette dénomination rassemble une vaste zone géographique, allant de Bordeaux à Marseille). Ce dictionnaire, édité sous la direction d’Erick Noël3, enseignant-chercheur à l’Université des Antilles-Guyane, a nécessité le concours de plusieurs chercheurs : ce dernier volume bénéficie ainsi de l’apport de 18 contributeurs.

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  1. Noël, Erick (dir.), Dictionnaire des gens de couleur dans la France moderne (fin XVe s. – 1792), vol. I — Paris et son bassin, Genève, Droz, 2011, 578 p. []
  2. Noël, Erick (dir.), Dictionnaire des gens de couleur dans la France moderne, vol. II — La Bretagne, Entrée par année, début XVIe siècle-1792, Genève, Droz, 2013, 964 p. []
  3. Et auteur, notamment, d’Être Noir en France au XVIIIe siècle, Paris, Tallandier, 2006, 320 p. []

Marie-Guillemine Benoist, Portrait d’une négresse (1800)

C’est un tableau un peu postérieur à la période que j’étudie, d’une élève d’Élisabeth Vigée Le Brun, Marie-Guillemine Benoist (1768-1826). Il représente une « négresse » de face, qui n’est pas diminuée. Les nuances de sa peau sont très bien peintes, cela a beaucoup étonné les contemporains car personne n’avait cherché auparavant à capter aussi bien ces nuances. Elle porte les couleurs de la Révolution française, on y a donc vu un symbole de revendication de l’égalité et de l’abolition de l’esclavage. C’est un beau tableau, fort, qui joue aussi sur l’exotisme de son corps un peu dénudé, mais son regard n’est pas ambigu, elle nous regarde de face avec dignité. C’est une représentation qui illustre une évolution dans certaines mentalités de l’époque.

Bordeaux, en tant que port commerçant avec beaucoup de passage, était une ville où la familiarité avec les gens de couleur était grande : les créoles y étaient nombreux, les relations avec les personnes de couleur, y compris dans l’entourage familial, étaient fréquentes. En 1791, après un décret en faveur des gens de couleur, Bordeaux propose à la Constituante d’envoyer dans les colonies une partie de la garde nationale, afin de faire respecter le décret. Julien Raimond, un quarteron libre d’origine aquitaine et défenseur de l’indépendance de Saint-Domingue avec Toussaint Louverture, se souviendra de cette action.

Les minorités noires à Bordeaux au XVIIIe siècle

Pour le début de ces Carnets de recherche chartistes, Julie Duprat (élève en fin de deuxième année) a accepté de répondre à quelques questions et de nous présenter sa thèse sur les Minorités noires à Bordeaux au XVIIIe siècle (1763-1792). Direction l’Aquitaine et les Antilles à la fin de l’époque moderne pour cette étude prosopographique. Propos recueillis par Claire Daniélou.

Pour commencer, Julie, peux-tu nous expliquer à quoi correspondent les dates qui bornent ton sujet ?

Mon étude commence en 1763, c’est-à-dire au moment de la signature du Traité de Paris à l’issue de la Guerre de Sept Ans. Les Antilles à l’époque avaient un statut assez flou : il s’agissait de colonies espagnoles mais depuis environ 150 ans il y avait une prédominance française sur la région. Le Traité de Paris vient confirmer que les Français règnent véritablement sur les îles à sucre. Cela concerne des îles comme l’actuel Haïti, La Martinique, Sainte-Lucie… Quant à 1792, c’est l’année où un décret du 28 mars 1792 de l’Assemblée nationale établit l’égalité entre les blancs et « les hommes de couleur & nègres libres », avant que l’esclavage soit aboli en pleine révolution1 et que Napoléon ne le remette en place.

Cette période correspond à un essor des plantations sucrières et de l’esclavage.

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  1. Par un décret de la Convention du 16 pluviôse an II (4 février 1794) []